¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?

Las hipótesis científicas más plausibles que explican la extinción masiva de estas fabulosas criaturas.
Actividad volcánica: una de las probables causas de la extinción masiva.
Actividad volcánica: una de las probables causas de la extinción masiva.

Ciudad de México

Hubo una época en que la faz de la Tierra estaba dominada por los dinosaurios. Pero hace aproximadamente 66 millones de años un evento de extinción masiva terminó con la mayor parte de ellos. La naturaleza y las razones de este evento son motivo de discusiones entre paleontólogos, arqueólogos, astrónomos y otros especialistas científicos, quienes aún no logran llegar a un consenso.

TE RECOMENDAMOS: Misión revela sorpresa sobre meteorito que extinguió a dinosaurios.

Dave Smith, especialista del Museo de Paleontología de la Universidad de California, enlista algunas de las teorías más factibles que buscan explicar este fenómeno, las cuales pudieron haberse presentado de modo combinado:

  • La extinción masiva del límite K/T. Esta abreviación —del alemán Kreide/Tertiär Grenze— designa a un evento catastrófico de naturaleza indeterminada que tuvo lugar durante el Cretácico-Palógeno o Cretácico Terciario. Aunque no se conoce con precisión la duración de este evento, se calcula que aproximadamente 75 por ciento de las especies vivas en la Tierra desaparecieron. Hoy en día sabemos de este evento gracias a una capa geológica de sedimentos llamada límite K/T, que a veces queda expuesta en la superficie debido a la erosión.
  • Cambio climático global. Se piensa que el clima mundial cálido y templado del Mesozoico sufrió un cambio drástico, de modo que durante el Cenozoico —hace unos 66 millones de años— la Tierra se convirtió en un lugar más bien frío. Aunque las causas reales de este cambio se desconocen, es muy probable que afectara a las todas las especies vivas —incluyendo a los dinosaurios.
  • Cambios geológicos. Existe evidencia de que, al final del periodo Cretáceo, el planeta Tierra sufrió una serie de cambios que pudieron haber afectado a las especies vivas: lluvia ácida, emisión de gases tóxicos e incluso una glaciación.
  • Actividad volcánica. Además de lo anterior, gracias a que en el límite K/T existen importantes rastros de iridio, algunos científicos piensan que en ese mismo periodo la actividad volcánica se incrementó notablemente. Las continuas erupciones arrojarían a la atmósfera suficiente humo y hollín como para bloquear la luz solar, con las previsibles consecuencias en la supervivencia de la vegetación, primero, y de prácticamente todas las especies animales, después.
  • Tectónica de placas. De igual modo, debe considerarse también el desplazamiento de las placas tectónicas —es decir, los bloques sólidos que conforman la superficie terrestre—, que pudo haber causado una regresión gradual en las aguas oceánicas, modificando sensiblemente el equilibrio climático y biológico del mundo.

TE RECOMENDAMOS: Recuperan más de 200 metros de muestras de cráter Chicxulub.

  • Extinción de otras especies. Los dinosaurios se alimentaban de la vegetación de su tiempo y de otras especies animales. Al presentarse un cambio climático —causado, o no, por la actividad volcánica— y desaparecer gradualmente muchas de estas especies, los dinosaurios habrían perecido por la simple y sencilla ausencia de alimento.
  • Impacto de un objeto extraterrestre. Todas las hipótesis anteriores consideran causas generadas en nuestro propio planeta. Pero, en 1980, el físico Luis Alvarez —quien había ganado el Premio Nobel de Física en 1968— y su hijo, el geólogo Walter Alvarez, ambos de la Universidad de Berkeley, propusieron una hipótesis novedosa: un objeto de origen extraterrestre —probablemente un asteroide o un cometa— se impactó sobre la Tierra, causando un colosal levantamiento de polvo que sería el responsable del cambio climático señalado con anterioridad y que es posible verificar por la presencia de iridio en el límite K/T, el cual tendría su origen en el propio asteroide. Aunque en su momento no se había propuesto la localización del cráter que habría dejado tal impacto, años después se encontró el cráter Chicxulub, en la península de Yucatán, el cual cumpliría con las características para confirmar la hipótesis Alvarez.

FM