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Columna de Rolando Fuentes y John Bower

Reforma eléctrica: lo que puede fallar y cómo solucionarlo

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La reforma en electricidad plantea objetivos económicos deseables pero muy difíciles de obtener en un ciclo electoral. Los cambios constitucionales abren el sector a la competencia entre CFE y entidades privadas en generación, crea una entidad independiente para la transmisión y mantiene la distribución en CFE. En este artículo identificamos las principales barreras que impedirían al país obtener, por varios años, los beneficios de esta reforma -como menores precios, mayor inversión y empleo- y proponemos una segunda mejor alternativa para alcanzar los más importantes, considerando que en realidad existen múltiples mercados de electricidad en el país. Estas barreras son los subsidios a las tarifas eléctricas y la comercialización por parte de CFE.

CFE tiene de entrada una posición dominante en el mercado eléctrico de generación con sus cerca de 53 GW de capacidad en virtualmente todos los tipos de tecnologías. Por razones obvias, la compañía tiene las mejores ubicaciones para abastecer los centros de consumo, así como cercanía a gasoductos y a las líneas de transmisión existentes. Las compañías entrantes tendrían que ir adquiriendo poco a poco lo anterior.

Si el mercado eléctrico fuera abierto a la competencia de forma instantánea, lo racional para CFE sería aprovechar su posición dominante para incrementar los precios, disminuir sus costos cerrando las plantas más caras e ineficientes y reinvertir las ganancias en nueva generación que le permita seguir estableciendo los precios. Por supuesto, las tarifas más altas harían más atractivo el mercado para las nuevas inversiones, pero tomaría mucho tiempo para que estas erosionaran el poder de mercado de la compañía.

Es por esta situación que proponemos que CFE mantenga un rol restringido a atender solamente, con precios regulados, a clientes domésticos cuya demanda se encuentre por debajo de un límite establecido. Esto tendría dos impactos. El primero es que al reservar el sector industrial a las compañías entrantes, estas tendrían razones para invertir mayor capacidad en el corto plazo. En esencia, esto daría el banderazo de salida para la competencia en el sector industrial, el cual enfrenta las tarifas eléctricas más altas de todas y dinamizaría el mercado eléctrico.

El segundo impacto es que CFE mantendría amplios márgenes de capacidad para abastecer el mercado doméstico por algunos años, lo que reduce su necesidad de endeudamiento. También es probable que decomise sus plantas más viejas y más contaminantes, lo cual tendría un beneficio en el medio ambiente. El principal fracaso de otros países que han liberalizado sus mercados eléctricos, como Italia o España, no es el de no alcanzar menos tarifas, sino que los cambios legales no se vean reflejados en nuevas inversiones.

El sector eléctrico en México tiene una paradoja: las tarifas eléctricas son muy altas, principalmente en el sector industrial, pero también están muy subsidiadas, principalmente en el sector doméstico. Si añadimos al monto de subsidios, el robo de energía, y la oposición de importantes grupos sociales a la reforma, es prácticamente imposible reformar también los subsidios al sector doméstico en el corto plazo. Sin embargo, CFE sería el mejor vehículo para administrar un sistema de subsidio mucho más focalizado.

Sugerimos una reforma gradual en los subsidios eléctricos, cuya principal característica sea que se otorgue un nivel de subsistencia, equivalente del nivel actual de robo de energía, completamente gratis a los consumidores domésticos. Arriba de esta demanda el subsidio iría disminuyendo hasta convergir con los precios de mercado del sector industrial y comercial.

Creemos que con esta propuesta se incentivaría la competencia y la inversión en el sector industrial, lo cual llevaría a menores precios y se protegería al sector doméstico contra aumentos en los precios.

Basado en Bower, J; Fuentes, R. (2014) “In Search of the Mexican Way: how to kick start competition, achieve lower tariffs, and remove subsidies with the electricity reform?”, Oxford Energy Comment, Oxford Institute for Energy Studies, May.

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