El mundo del cobre llega dividido a cumbre chilena

Los expertos calculan que un superávit del material afectará todavía más sus precios.
El metal ha perdido su valor.
El metal ha perdido su valor. (Yuya Shino/Reuters)

Santiago

La conferencia de cobre más importante del mundo inicia hoy en Chile, el productor más grande, mientras los precios del metal llegan casi a mínimos en cinco años y los mineros lidian con la disminución de la demanda de China, su cliente más importante.

El precio del cobre, que se utiliza en los cables y productos eléctricos, cayó fuertemente este año —al igual que otras materias primas que incluyen el mineral de hierro y el carbón— mientras la economía china se desacelera.

Esto crea una fuerte presión en las mineras de cobre, y el mes pasado, Freeport-McMoRan, el productor del metal más grande del mundo por producción que cotiza en bolsa, dijo que por primera vez en siete años recortará su dividendo.

En la Conferencia Mundial del Cobre en Santiago, probablemente haya divisiones entre los asistentes sobre si el cobre padecerá una crisis prolongada como la del mineral de hierro.

Esto se debe a que el cobre, a diferencia del mineral de hierro, se utiliza en una amplia gama de industrias que incluyen la automotriz y las empresas constructoras inmobiliarias.

También, a diferencia del mineral de hierro, el cobre no sufre de un exceso de oferta, y los analistas pronostican un superávit modesto este año. “Por el lado de la oferta el cobre continuamente está limitado, y probablemente eso es poco probable que se solucione en el futuro cercano”, dijeron los analistas de Barclays.

Pero a media que China entra en el segundo trimestre —normalmente el más fuerte en términos de demanda— hay pocas señales de que aumente la demanda. La velocidad de la aprobación de crédito de los bancos disminuyó, los fabricantes no trabajan a su máxima capacidad de producción, y los operadores todavía buscan reservar contratos de suministros de largo plazo, de acuerdo con los participantes del mercado. Los inventarios de cobre en las bodegas de los puertos del país tampoco disminuyeron, lo que sugiere una demanda débil.

“Creo que todavía no vemos lo peor, hay más oferta del metal que llegará en el segundo semestre”, dijo un veterano del mercado.

En el lado de la oferta ningún otro país se acerca al dominio de chile: tan solo el país produce una tercera parte del cobre del mundo. Las empresas, incluyendo a Codelco, la minera de control estatal, Antofagasta, BHP Billiton, Anglo American y Sumitomo tienen operaciones en el país.

Los asistentes a la conferencia en Santiago querrán saber cuánto caerá el peso chileno y el beneficio del precio del petróleo al reducir los costos para las mineras. Esto puede dar una idea sobre cuántas mineras pequeñas pueden sobrevivir a los precios actuales, y mantener su producción.

Las inundaciones del mes pasado en el desierto de Atacama en el país, uno de los lugares más secos del planeta, provocó que las mineras suspendieran sus operaciones. El Atacama es el hogar de más de la mitad de las minas de cobre chilenas y representa más de 60 por ciento de la producción, dijeron analistas de Macquarie.

Hay una incertidumbre en torno a las futuras inversiones en el país. La calidad del cobre en las minas de Chile está en declive, los costos aumentan para las mineras porque tienen que producir más para satisfacer a los clientes.

Otras empresas mineras como Glencore, invirtieron en producción de cobre en la República Democrática del Congo y en Zambia, donde la calificación del mineral es más alto.

Sin embargo, mientras miles de millones de capital privado se recaudan para colocar en acuerdos mineros, el cobre puede ser atractivo si se espera que los precios se recuperen.

Anglo American está en proceso de intentar vender sus tres minas de cobre en Chile.

“La gente ve el potencial de largo plazo de la industria”, dijo un veterano del sector. “Tienes que bajar las graduaciones a nivel mundial y si puedes encontrar una mina decente que ya está en operación o cerca de operar para que pueda agregar valor”.

60%

Producción de cobre chileno que se extrae del desierto de Atacama, región donde pararon trabajos luego de las lluvias que golpearon al país