Cerrarán la llave por bajos precios del crudo

Los dueños de minipozos en EU producen en conjunto hasta 700 mil barriles diarios, lo mismo que Qatar, uno de los miembros de la OPEP.
Yacimiento en Estados Unidos.
Yacimiento en Estados Unidos. (Shutterstock)

Nueva York

Los analistas que examinan el efecto de la caída de los precios del petróleo en las empresas productoras deberían de pensar un poco en los operadores de pozos marginales (stripper wells), los pequeños negocios familiares que logran extraer los últimos chorritos de crudo de los pozos perforados hace mucho tiempo.

Aunque pequeños individualmente —el promedio de producción de un pozo marginal es menos de dos barriles al día— hay más de 400 mil pozos de ese tipo en EU y suministran cerca de 11 por ciento de la producción. Produjeron 700 mil barriles diarios en 2012, el último año con datos disponibles, lo mismo que Qatar, el país miembro de la OPEP, de acuerdo con datos de la Comisión  Interestatal de Petróleo y Gas (Iogcc, por su acrónimo en inglés).

Con el precio del crudo de EU por debajo de 60 dólares por barril, que en seis meses ha caído 46 por ciento, algunos operadores planean parar temporalmente las operaciones de sus pozos marginales. Los cierres generalizados podrían ayudar a equilibrar el exceso de oferta en el mercado global de petróleo y estabilizar los precios.

Melvin Moran, cuya compañía es propietaria de pozos marginales en Oklahoma, dijo que cuesta miles de dólares al año mantener trabajando un pozo. “Muchos de los pozos que operamos no van a ser viables a este precio. No hablo sobre la perforación, solamente hablo de sacar el petróleo por debajo del suelo hacia la superficie”.

Mark Thomas tiene dos compañías operando 100 pozos marginales en Arkansas, con una producción total de 300 barriles diarios. “Algunos de ellos se cerrarán, probablemente dentro de 90 días”, dijo la semana pasada.

La refinería Lion Oi, con pozos en El Dorado, Arkansas, la semana pasada ofreció 41 dólares por barril de crudo extrapesado y 52.25 por crudo dulce. Esto sugiere márgenes de utilidad mínimos para los productores locales.

Los analistas se han centrado en las nuevas inversiones, como extracción de esquisto, al evaluar qué productores reducirán su producción. Dicen que ya que los gastos de los pozos marginales son en su mayoría costos de operación, como la electricidad y el mantenimiento, los propietarios son menos sensibles a los precios del petróleo que las empresas que realizan exploración.

“Tú sabes, tan bien como yo, que los precios tienen que caer significativamente y mantenerse bajos durante mucho tiempo antes de que los productores de pozos marginales reduzcan la producción o cierren sus pozos”, escribió en su página web el director ejecutivo de National Stripper Well Association.

“Por supuesto, cuando los pozos paran por razones mecánicas, probablemente no puedan volver a estar listos tan rápidamente”.

Los pozos marginales “operan con un menor margen de rentabilidad”, de acuerdo con la Iogcc.