“Negro”, la palabra tabú

Políticos y prensa evitan pronunciarla por su connotación cargada de racismo histórico, pero ese silencio no borra su fuerza ofensiva.
Funeral de Clementa Pinckney.
Funeral de Clementa Pinckney. (David Goldman/AP)

Washington

No se puede escribir. No se puede decir, a menos que seas rapero. La "N-word", es decir "la palabra que empieza con N" y que fue usada por Barack Obama, es un término tabú que simboliza la dolorosa historia de segregación racial de Estados Unidos.

"Es la palabra más cargada de sentido en la lengua inglesa", asegura Geoff Harkness, profesor de sociología del Morningside College (Iowa, noreste). Es "una palabra profundamente entremezclada con el racismo".

En una entrevista, el presidente -negro- de EU aseguró que el país no está "curado del racismo". Y prosiguió: "No se trata solamente de no decir 'negro' en público porque es mala educación, no es por eso que se constata si el racismo continúa existiendo".

La palabra se convirtió en un timorato "n...." cuando Obama fue citado por el diario USA Today. Los telespectadores de Fox News y MSNBC escucharon un "bip". En CNN, el periodista advirtió a su público el carácter "muy ofensivo" de una palabra que el presidente estaba a punto de decir.

Poco después, en la sala de prensa de la Casa Blanca, todas las preguntas giraron en torno a la palabra tabú. Pero ningún periodista la formuló: tanto ellos como el portavoz se refirieron todo el tiempo a la "N-word".

"Es un vocablo que siempre ha sido polémico, porque es utilizado por los blancos para denigrar a los negros", recuerda Neal Lester, quien enseña inglés en la Arizona State University. Desde 1619 y la llegada de los primeros esclavos negros al país, "ha tenido una connotación negativa", explica este especialista en literatura afroestadunidense.

"Es la última palabra que escuchaban los negros al momento de ser linchados o asesinados por los blancos", recordó. Y todavía hoy significa "segregación, denigración, violencia e historia estadunidense".

Antes de la Guerra de Secesión (1861-65) —que derivó en la abolición de la esclavitud— "era una manera corta de decir que los negros eran inferiores, subhumanos y no merecían ser libres", asegura Jabari Asim, profesor de literatura en el Emerson College de Boston.

"Después, era la forma de decir que no merecían la ciudadanía estadunidense ni gozar de los derechos de los ciudadanos", añade.

Cuando se negó a ir a Vietnam en 1966, el legendario boxeador Mohamed Alí dijo que no tenía "nada contra de los vietcongs", refiriéndose a los revolucionarios vietnamitas. Luego añadió: "Ningún vietcong me trató jamás de 'negro´".

En 2007, la ciudad de Nueva York prohibió simbólicamente la "palabra con N", aunque de forma oficial.

En 2011, una editorial en Alabama (sur) incluso eliminó —y sustituyó por "esclavo"— las 219 veces que la palabra "negro" aparece en el clásico de Mark Twain Las aventuras de Huckleberry Finn, publicado en 1885. La intervención de la editorial se hizo en respeto "a los lectores modernos, que se ofenden".

En internet, el término se asocia a insultos racistas y es mencionado en el manifiesto de Dylann Roof, el joven supremacista blanco que mató a nueve negros —entre ellos el reverendo y senador estatal Clementa Pinckney— en una iglesia en Charleston, Carolina del Sur.

Este drama, que hizo reaccionar a Obama y reactivó la polémica sobre el racismo en EU, también ha puesto en el banquillo de los acusados otro símbolo de segregación: la bandera confederada de los estados del sur durante la Guerra de Secesión. En los últimos días, fue arriada de varios edificios oficiales, donde todavía ondeaba.

El término "nigger" es utilizado por la escritora negra premio Nobel de Literatura Toni Morrison, así como en canciones de Stevie Wonder. Pero, en estos casos, su uso tiene como fin hablar del racismo, dijo Asim.

También abunda en la cultura rap y hip hop pero con un sentido invertido que se vuelve positivo y una variación ortográfica, "nigga", que se percibe diferente, según Geoff Harkness. El rapero Jay-Z escribió en su autobiografía Decoded que es solo "una palabra cuyo poder pertenece a quien la utilice y su intención. Prohibirla es inútil".