Bajo precio del crudo de EU preocupa a firmas de 'shale'

El veto para exportar es el causante, advierten ante la creciente acumulación de inventarios.
La producción de hidrocarburos en Texas.
La producción de hidrocarburos en Texas. (Shutterstock)

Nueva York

Los productores de petróleo de esquisto de Estados Unidos se preocupan cada vez más por la distancia que se abre entre los precios de operación mundiales con los internos del crudo, que exacerban los problemas que enfrentan.

La diferencia entre el West Texas Intermediate y el Brent que se comercializa en el mundo se amplió de forma marcada desde enero, y el viernes quedó en cerca de 9 dólares, lo que representa un precio menor de cerca de 16 centavos de dólar para el crudo estadunidense.

Los productores que hacen campaña contra las restricciones de EU sobre la exportación de crudo dicen que las regulaciones son las responsables de parte de esa diferencia.

Ryan Lance, presidente ejecutivo de ConocoPhillips, la empresa de exploración y producción más grande de EU, dijo en una audiencia ante la comisión de energía del Senado la semana pasada que la diferencia del menor precio del petróleo estadunidense magnifica el impacto de la caída de los precios del crudo desde el verano pasado.

"Tenemos una enorme desventaja competitiva", dijo. "Nuestros rivales en el extranjero... se desarrollan en todo el mundo a un precio más alto del que recibimos por un producto de calidad similar."

Lance explicó que la mayor parte de la producción de petróleo de esquisto de EU será poco rentable a un precio de petróleo de 40 dólares el barril. El West Texas Intermediate terminó el viernes en cerca de 46 dólares por barril.

Los productores manifestaron sus preocupaciones por la acumulación de inventarios de crudo en EU, que es más rápida de lo normal. Los tanques de almacenamiento se llenaron a un nivel de velocidad de cerca de un millón 200 mil barriles diarios en las últimas cuatro semanas, y los inventarios de crudo ahora se encuentran a su nivel más alto desde mediados de la década de los 80 en relación con la demanda de las refinerías.

Hasta el momento, la producción de crudo estadunidense continúa en crecimiento a pesar de la caída en la actividad; la cantidad de plataformas de perforación de petróleo en EU bajaron 49 por ciento desde octubre, de acuerdo con Baker Hughes, la empresa de servicios petroleros. Los datos semanales de la Administración de Información de Energía de EU muestran que la producción de crudo estadunidense creció a 9 millones 420 mil barriles al día este mes.

Las exportaciones estadunidenses de crudo van en aumento y alcanzaron un récord de 442 mil barriles diarios en diciembre y la mayor parte de ellas va a Canadá, pero todavía representan menos de 5 por ciento de la producción.

Varios analistas afirman que liberalizar las exportaciones de crudo ayudará a los productores estadunidenses.

La empresa de investigación IHS publicó la semana pasada un estudio que respaldaron las principales compañías en donde se afirma que la liberalización aumentará la inversión y el empleo en la producción de petróleo y servicios relacionados en EU.

Daniel Yergin, vicepresidente de IHS, dijo que los desarrollos más estables de petróleo de esquisto de EU están al borde de ser económicamente viables como resultado de la caída de los precios del crudo, que se desplomó más de 50 por ciento desde el verano pasado.

"En los niveles actuales de precios, la prohibición de las exportaciones es un problema incluso más urgente", dijo Yergin. "Un menor precio de descuento es mucho más destructivo".