Las próximas fusiones serán más modestas

Es improbable que las adquisiciones petroleras impulsen una reconfiguración similar a la de 1998.
Estación de gasolina administrada por Shell.
Estación de gasolina administrada por Shell. (Brian Snyder/Reuters)

Los precios del petróleo estaban en su nivel mínimo en varios años. Las compañías de gas y petróleo más grandes del mundo recortaron puestos de trabajo y redujeron gastos. Pero los precios de sus acciones se hundían y los ejecutivos estaban bajo presión para reponer las reservas.

La situación suena como el telón de fondo para el anuncio que hizo ayer Royal Dutch Shell, el grupo petrolero con un valor de mercado de casi 127 mil millones de libras, que planea comprar a un rival británico más pequeño, BG Group, por 47 mil millones de libras, excluida deuda.

En 1998 había condiciones similares. Entonces la industria petrolera reaccionó al presentar una serie sin precedentes de acuerdos que crearon a los gigantes que hoy dominan el mercado.

En solo dos años, cinco grandes transacciones reconstruyeron la industria. Inició con la compra de la estadunidense Amoco por parte de BP por 54 mil 800 millones de dólares (mdd) y la adquisición de Exxon por su rival estadunidense Mobil por 86 mil 600 mdd.

Se suponía que las nuevas supermajors mejorarían la rentabilidad al reducir la duplicidad de funciones y desarrollar mejores activos de los grupos fusionados.

La pregunta ahora es si el acuerdo de Shell con BG impulsará una reacción similar, dado que las expectativas son que los precios del petróleo caerán todavía más.

Sin embargo, los banqueros no esperan otra ola de consolidaciones entre empresas como ExxonMobil, BP, Total y Chevron. "Probablemente no vamos a ver unidos a los verdaderos gigantes esta vez", dijo un banquero que durante años sigue a la industria.

Ese escepticismo lo comparten muchos, y se basa en la probable complejidad de más consolidaciones entre los grandes grupos.

La estadunidense Exxon probablemente enfrente una dura resistencia política si realiza una muy discutida fusión con BP, derivada por los problemas legales a los que se enfrenta la petrolera británica en Estados Unidos tras el desastre del Deepwater Horizon de 2010.

Los banqueros dicen que en esta ocasión los acuerdos probablemente sean adquisiciones que ayudarán a las grandes petroleras a obtener acceso a las reservas que pueden tener costos de producción bajos. Shell hizo eso al adquirir los atractivos activos de BG en Brasil y Australia.

Michael Alsford, analista de gas y petróleo de Citigroup, dijo que la caída en los precios del petróleo destacó los costos relativamente altos asociados con muchos de los portafolios de las grandes petroleras. "Todas las grandes petroleras tienen el mismo problemas: están subexpuestas en las áreas de producción de bajo costo. Este no es un problema específico de Shell", dijo.

"El acuerdo llegó un poco antes de lo que esperábamos. Las compañías todavía se centran en recortar costos, pero vemos que las grandes petroleras usan las fusiones y adquisiciones para reposicionar sus portafolios".

Algunas grandes petroleras pueden optar por aumentar su exposición en el esquisto estadunidense. Los posibles objetivos que cotizan en bolsa en EU que tienen activos de gas shale incluyen a Anadarko Petroleum, Apache, Devon Energy y Hess.

Pero es difícil llegar a acuerdos en este momento, porque los compradores y los vendedores a menudo tienen diferentes opiniones sobre el precio al que el petróleo se estabilizará, y por lo tanto el valor de las compañías objetivo. Otro banquero dijo: "La volatilidad no es amiga de las fusiones y adquisiciones, y no esperamos que ocurra una actividad significativa hasta que disminuya la volatilidad".

A pesar de que en las últimas semanas aumentaron las conversaciones para hacer negocios, los desacuerdos en el precio todavía son un problema, dijeron los banqueros. "Las petroleras más grandes y las grandes estarán interesadas en hacer adquisiciones, pero los vendedores dispuestos a llegar a un acuerdo en dinero son difíciles de encontrar porque tienen diferentes puntos de vista".