Energía verde compite con los costos del gas

En Estados Unidos, los precios de producción con las turbinas eólicas y los paneles solares han caído a tal grado que se comparan con los del hidrocarburo.
Varias naciones apuestan por las fuentes naturales.
Varias naciones apuestan por las fuentes naturales. (Carlos Barría/Reuters)

Nueva York

Grandes parques eólicos y plantas solares ahora tienen un costo competitivo comparado con la electricidad generada por gas en muchas partes de Estados Unidos, incluso sin subsidios, de acuerdo con el banco de inversión Lazard, lo que aumenta la posibilidad de un cambio fundamental en el mercado energético del país.

Los costos han caído y la eficiencia de los paneles solares y de las turbinas eólicas ha aumentado hasta el punto en que hay áreas con fuertes vientos o luz solar que pueden suministrar electricidad más barata que las plantas de combustible fósil.

La caída en el costo de la energía renovable alentará una mayor inversión de los generadores y las empresas de servicio público, y podría tranquilizar a la gente sobre el costo de las regulaciones federales y estatales que se destinan al apoyo de la energía alternativa y a reducir las emisiones de dióxido de carbono.

George Bilicic, director global de Electricidad, Energía e Infraestructura de Lazard, dijo: "Solíamos decir que algún día la energía solar y eólica serían competitivas comparadas con la generación (de energía) convencional. Bueno, ya llegó ese día".

Sin embargo, no todas las fuentes de energía renovable pueden competir todavía con los combustibles fósiles, sostiene el banco, con tecnologías como paneles solares en los techos y granjas eólicas offshore (marinas) con costos todavía muy por arriba, y dependiendo de los créditos fiscales e incentivos estatales para ser viables comercialmente.

En años recientes el gas natural ha sido por mucho la tecnología más popular para la nueva capacidad de generación de energía en Estados Unidos, gracias a los bajos precios que resultan del auge de la explotación del shale, pero las energías renovables han estado reduciendo la diferencia de precios. En el primer semestre del año casi la mitad de la capacidad de generación a gran escala que se sumó en Estados Unidos fue de energía solar y eólica, de acuerdo con la Administración de Información de Energía estadunidense.

Estas industrias ha estado apoyadas por los créditos fiscales federales y los requerimientos de 29 estados para que los proveedores utilicen una proporción determinada de energía renovable, pero esos apoyos han sido criticados debido al impacto en los presupuestos.

El grupo Berkshire Hathaway de Warren Buffett ha invertido 15 mil millones de dólares en energía renovable, pero a principios de año Buffett dijo que la única razón para construir parques eólicos eran los créditos fiscales que expiraron a finales del año pasado. "No tiene sentido sin un crédito fiscal", añadió.

Sin embargo, la economía de la energía eólica ha mejorado de manera pronunciada, con su menor costo posible sin subsidio de un mínimo de 101 dólares por megavatio por hora (MVh) en 2009 cayendo a un mínimo de 37 por MVh hoy en día, de acuerdo con los cálculos que publicó Lazard el jueves 18 de septiembre.

La reducción de los costos de energía solar han sido incluso más dramáticos: desde 2009 el menor costo posible para generar una enorme planta solar fotovoltaica ha caído casi 80%, de 323 dólares por MVh a 72 dólares por MVh. El progreso técnico y la enorme inversión en la capacidad de fabricación de módulos solares en China, que creó una saturación en el mercado global, lo que provocó la caída del precio de los paneles.

Con esos precios, en zonas con fuerte viento o sol, el costo sin subsidio de energía no renovable se compara con las plantas alimentadas por gas, que se espera que su producción de energía tenga un costo de entre 61 y 87 dólares por MVh.

Debido a que la energía solar está disponible durante el día, y que puede generar la mayor parte en la época de alta demanda de energía para los aires acondicionados, puede competir con las "principales" plantas de gas, que tienen un costo entre 179 y 230 dólares MVh, con lo que la comparación es favorable.

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Costo en dólares de un megavatio por hora de energía eólica en EU; en 2010 era de 101 dólares

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Costo en dólares de un megavatio por hora de energía solar en EU; en 2009 alcanzaba los 323 dólares

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Estados de EU gozan de incentivos fiscales federales para la producción de las energías limpias