El capital privado se ilusiona con Univision

El consorcio de inversionistas planea el regreso al mercado público de la cadena televisiva que se convirtió en un símbolo de la burbuja de crédito.
Univisión no transmitirá el concurso.
Las oficinas tradicionales de la televisora en Los Ángeles. (Mike Nelson/AFP)

Nueva York

En 2007 un consorcio de inversionistas de capital privado adquirió Univision en un acuerdo con un apalancamiento muy alto, por más de 13 mil millones de dólares, deuda incluida. Ahora, la cadena de televisión en español que se convirtió en un símbolo de los excesos de la burbuja de crédito planea regresar al mercado público.

Los propietarios de la compañía —Saban Capital, Madison Dearborn Partners. Providence Equity Partners, Thomas H. Lee Partners y TPG Capital— designaron a Goldman Sachs, Morgan Stanley y Deutsche Bank para dirigir la oferta pública inicial (OPI) que puede valuar a la compañía en más de 20 mil mdd, deuda incluida, de acuerdo con personas familiarizadas con el asunto.

Univision es uno de los pocos grandes grupos de medios de comunicación estadunidenses de propiedad privada. Con 16 retransmisoras, cable y redes digitales y 129 estaciones locales de televisión y estaciones de radio que tienen un gran número de seguidores entre la población hispana, por ejemplo, su estación de Los Ángeles a menudo es la más vista por adultos de entre 18 y 49 años.

Se espera que con la OPI se recauden más de mil millones de dólares, dicen personas familiarizadas con el asunto. El consorcio de propietarios habría preferido salir de su inversión antes —el año pasado se realizaron negociaciones de venta preliminares con compradores potenciales, entre ellos Time Warner y CBS—, pero cualquier acuerdo potencial se estancó por la enorme deuda de Univision, que se estima está entre 9 mil y 10 mil mdd.

Sin embargo, la compañía "se desendeuda a un ritmo muy acelerado", dijo una persona que participa en las negociaciones. Se espera que la deuda total caiga a cerca de 6 mil mdd en tres años, de acuerdo con una proyección interna confidencial.

Sin embargo, mientras se preparan para ganar dinero con su inversión, los propietarios de capital privado de Univision pueden no ganar lo suficiente para llevarse su habitual 20 por ciento de utilidades, dicen los banqueros.

Planean sacar a bolsa solo un pequeño porcentaje del capital y probablemente tengan que mantener el resto de sus participaciones durante años antes de que puedan salirse completamente. Esto significa que la rentabilidad final del acuerdo no se podrá conocer durante un tiempo. Sin embargo, inversionistas de capital privado que participan en el acuerdo dijeron a Financial Times que al final ganarán hasta cuatro veces su inversión inicial.

Gracias en gran medida a las políticas de dinero fácil de la Reserva Federal de Estados Unidos, las firmas de capital privado pudieron refinanciar la deuda que colocan en las compañías que compraron en los años de auge y emitir acciones de las empresas que hicieron privadas.

Ahora, con los planes de la salida a bolsa de Univision, y con la venta reciente de Freescale, el grupo estadunidense de semiconductores, a su rival NXP, la comunidad de capital privado finalmente deja atrás ese periodo.

Desde su compra, Univision se diversificó más allá de sus esenciales canales abiertos en español. Bajo la presidencia ejecutiva de Rudy Falco lanzó varios canales nuevos de cable, un canal deportivo y la cobertura de la Copa del Mundo el año pasado. También diversificó su programación en inglés con Fusión, un canal que se dirige a los millenials, del que es copropietario con Walt Disney.

Los planes de una OPI de Univision llegan cuando empieza a desacelerarse el número de compañías que cotizan en bolsa. Solo un gran acuerdo de los años de auge permanece en los libros de los grupos de capital privado, la compra de Clear Channel por parte de Bain Capital y Thomas H. Lee Partners, uno de los acuerdos con más apalancamiento del periodo.

Las firmas de capital privado generalmente valoran sus inversiones al compararlas con otras empresas públicas, y marcaron el valor de Univision acorde con el crecimiento de las valuaciones del mercado de empresas públicas comparables, de acuerdo con materiales confidenciales que envió TPG a sus inversionistas.

Las empresas que mencionó TPG incluyen a Discovery Communications, Scripps Networks, Time Warner, Viacom y Disney. TPG valuó su inversión de 837 millones de dólares en mil 140 mdd a finales del tercer trimestre, lo que supone una tasa interna bruta de retorno de solo 4.2 por ciento.

Cuando las firmas de capital privado compraron Univision, en marzo de 2007, valuaron las ganancias antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización en más de 16 veces, mientras que la deuda neta era 12 veces el Ebitda. En los cinco años previos a la compra, Univision operó en un promedio de un múltiplo de 40 por ciento frente a sus pares de idioma inglés.

Pero gracias a la sed de los inversionistas por una deuda con precios atractivos de las empresas con menor calificación, los propietarios pudieron refinanciar gran parte de esa carga de deuda. Univision no tiene vencimientos importantes en el corto plazo hasta 2019, de acuerdo con las cartas a los inversores.

"Es verdad que utilizamos el apalancamiento para pagar a los vendedores más de lo que las compañías valían en ese tiempo", dijo un ejecutivo de capital privado que participa en Univision.

Una OPI exitosa puede marcar el final de un periodo que el sector de capital privado preferiría olvidar.