El 'Post' quiere hacer negocio con 'software'

El veterano periódico de EU quiere abastecer a otros grupos de noticias con tecnología que ha desarrollado de manera propia.
El año pasado Jeff Bezos compró el diario en 250 millones de dólares.
El año pasado Jeff Bezos compró el diario en 250 millones de dólares. (Mark Wilson/AFP)

Nueva York

The Washington Post busca convertirse en un proveedor de software para otras organizaciones de noticias, a fin de desarrollar nuevas fuentes de ingresos y elevar su perfil como una empresa de tecnología.

El diario estadunidense, que aceleró su búsqueda por ingresos en medios digitales desde que Jeff Bezos, el director de Amazon, lo compró el año pasado en 250 millones de dólares (mdd), recibe ofertas para otorgar licencias del software que desarrolló para alimentar su sitio web. Los clientes potenciales pueden incluir a la red de periódicos estadunidenses locales y regionales que se lanzó recientemente y cuyos suscriptores recibirán libre acceso a los productos digitales del Post.

Para el periódico, "el programa de socios no solo es sobre el contenido, también se trata de que nosotros ofrezcamos soluciones tecnológicas", dijo Shailesh Prakash, director de Información del diario.

Periódicos estudiantiles de las universidades de Columbia, Yale y Maryland ya usan el software de gestión de contenidos del Post en una prueba para ver cómo pueden abrirse a otros servicios profesionales de noticias.

El desarrollo de una operación de concesión de licencias sería un paso más en los esfuerzos del Post para generar ganancias digitales mientras la operación impresa se reduce. También se da ahora que los hábitos de consumo de medios y la presión de nuevos competidores obligan a las organizaciones de noticias a invertir en fortalecer su tecnología.

El Post enfrenta grandes retos. Standard & Poor's estimó en septiembre que los periódicos y revistas estadunidenses verán caer sus ganancias antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización (Ebitda) en porcentajes de entre 5 y 10 por ciento al menos para finales de 2015. El ingreso en publicidad en medios impresos tendrá más caídas, dijo S&P, y "la estrategia digital por sí sola no parará la caída total del Ebitda de los editores, que deberá aumentar los precios de suscripción y de portada para intentar estabilizar los ingresos".

"En el corto y largo plazos, los impresos proporcionarán el dinero hasta que con el tiempo lo digital se vuelva sostenible", dijo Steve Hills, presidente de Washington Post. "En el largo plazo, la lucha será totalmente digital. Tomamos el largo plazo de Jeff Bezos", dijo.

En los últimos 16 meses, Bezos inyectó dinero en el Post. Contrató a 100 personas para la redacción, para tener un incremento neto de personal de cerca de 60, y lanzó blogs y productos digitales que incluyen una aplicación en la tableta Fire de Amazon que ofrece ediciones matutinas y vespertinas. La editorial ya no publica su información financiera, pero los ejecutivos señalan el crecimiento del tráfico como evidencia de que la estrategia funciona. Los visitantes únicos aumentaron 62 por ciento, para llegar a 48 millones 800 mil en noviembre en comparación con cifras de hace un año, de acuerdo con ComScore.

Pero es el lado tecnológico del negocio lo que muestra signos más claros de la influencia del fundador de Amazon. El Post contrató a 20 ingenieros en 2014, y ahora emplea a 225, divididos entre los desarrolladores que trabajan en sus iniciativas digitales y funciones más tradicionales de tecnología de información, como la planta de impresión y departamentos de recursos humanos, ventas y publicidad.

Prakash dijo que "seguían el ejemplo de Amazon" en desarrollo de software, para que se adapte a las necesidades del Post y pueda abrirse a otros usuarios. Amazon Web Services, que ofrece informática en la nube a clientes que van desde la CIA hasta
Netflix, se convirtió en la división de más rápido crecimiento de la empresa de comercio electrónico.

"La tecnología es el corazón de nuestro negocio", dijo Prakash sobre impulsar más el software de desarrollo propio. "No podrías subcontratar el plan de negocios o la planta de ingresos. ¿Por qué subcontratar la tecnología?

Los intentos de renovar la imagen de las organizaciones de noticias a empresas de tecnología digital encontraron una reacción mixta. En The New Republic, la centenaria revista de política, renunció la mitad de su personal este mes en protesta por la forma como su dueño, Chris Hughes, cofundador de Facebook, manejó el lanzamiento de la nueva estrategia centrada en lo digital.

Martin Baron, editor del Post, se unió a los ejecutivos de la parte comercial del negocio en la descripción de la compañía como "más una organización de tecnología" desde que Bezos la compró. "Entiende que nuestra tecnología tiene que estar a la vanguardia de lo que hacemos", dijo.

Bezos se refirió a su inversión como darle al Post una "pista" a la experimentación, liberarlo de las presiones del escrutinio financiero trimestral. Pero la tarea todavía es crear un modelo sostenible para crear y vender periodismo.

"Somos un negocio. No nos compró para manejar una (organización de) caridad", dijo Baron. "Las pistas no siguen por siempre. Esperamos despegar. Estamos en términos de tráfico. Espero que eso también signifique dólares en algún momento".

BEZOS ATRAE A INGENIEROS DE SOFTWARE

El Washington Post construye su equipo de ingeniería bajo su dueño anterior, la familia Graham, cuyo patriarca, Donald Graham, ocupa un lugar en la junta de administración de Facebook. Pero la asociación con Bezos impulsó la capacidad del periódico para atraer desarrolladores talentosos, según Prakash.

"Como ingeniero, Amazon es la meca para nosotros", dijo Prakash, quien es parte de la compañía desde 2011 y anteriormente trabajó en Microsoft y Netscape. "Que Jeff Bezos nos presente a mí y a mi gente con la gente y tecnología correcta es una ventaja competitiva que intento aprovechar mucho".

Sin embargo, las contrataciones tienen un costo. El sueldo promedio para un ingeniero en informática en Washington DC es aproximadamente de 78 mil dólares, de acuerdo con el sitio de reclutamiento, Glassdoor, en comparación con 52 mil dólares de un periodista.

Las empresas de tecnología a menudo también ofrecen opciones sobre las acciones. "No tenemos el capital para repartir", dijo Prakash. Para competir, el Post abrió una oficina de diseño y desarrollo en Nueva York. Otro puesto remoto en Virginia, no lejos de la sede central del Post en Washington, pero cerca de una comunidad cada vez mayor de startups, empezará a funcionar en marzo.

"No solamente luchamos por los periodistas. Tengo que demostrar que no somos una empresa de periodismo, en realidad somos parcialmente una empresa de innovación tecnológica que construye material en lugar de manejar y comprarlo", sostuvo Prakash.