Corea del Sur apunta a la supremacía global en 5G

El gobierno destinará mil 500 mdd para desplegar redes que comenzarán a operar comercialmente en 2020.
Las firmas de ese país trabajan en conjunto con el gobierno.
Las firmas de ese país trabajan en conjunto con el gobierno. (Shutterstock)

Seúl

Probablemente los usuarios de teléfonos inteligentes en el mundo occidental todavía se están acostumbrando a las rápidas conexiones que ofrecen las redes móviles 4G, pero Corea del Sur fue el primero en desplegar esta tecnología en 2006.

Ahora, el gobierno surcoreano, las redes de telecomunicaciones y los grupos de tecnología del país se están apresurando para liderar el desarrollo del nuevo estándar 5G que, ellos afirman, será mil veces más rápido que las mejores conexiones disponibles.

Seúl espera consolidar la posición de liderazgo del país en la velocidad de internet y en las exportaciones de hardware, mientras acelera el progreso global hacia los estándares de telecomunicaciones que podrían permitir avances espectaculares en tecnologías de comunicaciones.

Hay una fuerte competencia: tres ministerios de Pekín han unido fuerzas para impulsar los esfuerzos de China en ese campo, mientras que la Unión Europea estableció en diciembre pasado una Alianza para la Infraestructura de 5G con grupos del sector privado como Alcatel-Lucent y Nokia.

Pero Corea del Sur “va a la cabeza”, dice Lee Sang-Jung, director adjunto de Políticas de Tecnologías de la Información y la Comunicación del Ministerio de Planeación Futura de Seúl. Este año el ministerio anunció una inversión inicial de mil 500 millones de dólares para desarrollar los estándares móviles 5G, con el objetivo de probar la tecnología en 2017 y tener un despliegue comercial para 2020.

La estrecha interacción entre el gobierno y conglomerados como Samsung, LG y SK Telecom evoca a la política industrial a través de la cual el Estado impulsó el rápido crecimiento de Corea del Sur a partir de la década de los 60.

Sin embargo, Lee dice que la fuerza motriz en el programa 5G de Corea del Sur debe venir de las mismas compañías, no del financiamiento y objetivos del Estado. “El gobierno es un detonante para el sector privado”, explica. “El sector privado lo está haciendo bien en el área de investigación y desarrollo, y el gobierno tiene que alentarlos para construir una infraestructura avanzada”.

El apoyo del gobierno fue fundamental para construir la red de internet fija más rápida del mundo y para que Corea del Sur fuera el primer país en lanzar los servicios 4G. Pero la experiencia del despliegue de nuevas tecnologías de telecomunicaciones en Corea del Sur cuenta una historia sobre la necesidad de planear cuidadosamente.

La entusiasta acogida de los consumidores, primero de la red 3G y luego de la 4G, apresuró a los operadores a bajar las tarifas, dejándolos con menos capital para invertir en mejoras a la infraestructura.

Por ejemplo, cuando los tres proveedores de telecomunicaciones más importantes (Korea Telecom, SK Telecom y LG U Plus) comenzaron a ofrecer a los clientes una tarifa fija ilimitada en su red 3G hace cuatro años, el ingreso promedio por usuario se redujo de manera significativa. Datos de Digieco, la unidad de investigación de Korea Telecom, muestran que el promedio de ingresos por usuarios (ARPU) para los servicios 3G se situó en casi 33 mil wons (30 dólares) en el segundo trimestre de 2010, pero se redujo a menos de 29 mil wons (26 dólares) para el primer trimestre de 2012.

Cifras de la industria muestran que los gastos de capital de las compañías se incrementaron cuando estaban intentando adoptar la nueva tecnología 3G, pero cayeron nuevamente cuando la introdujeron. Kim señala que para tres operadores coreanos las inversiones en bienes de capital (Capex) por 3G se redujeron de más de 6 billones de wons (5 mil 500 mdd) en 2012 a 4.5 billones de wons (4 mil 100 mdd) al año siguiente.

Ese patrón de reducción de precios y la disminución del Capex ha tenido un efecto similar con los servicios 4G. Así, mientras que la red fija de Corea del Sur es por mucho la más rápida del mundo (60 por ciento más veloz que en Japón, segundo lugar, y seis veces más rápida que el promedio mundial, de acuerdo con la empresa de software Akamai), la velocidad de 4G ha quedado atrás de países como Australia y Dinamarca.

SK Telecom, el operador móvil más grande del país, quiere pavimentar el camino para la siguiente generación de tecnología móvil a pesar de los altos costos que se esperan en la mejora de su infraestructura, dice Alex Choi, director de la división de Investigación de Tecnología de la  Información y las Comunicaciones. “La tecnología está allí, el problema es cómo implementarla”, dice, dando a conocer los planes para desplegar una prueba del sistema en los Juegos Olímpicos de Invierno de Corea del Sur en 2018.

Oh Min-Seok, jefe de investigación de tecnología inalámbrica de LG Electronics, puede repetir de memoria una lista de innovaciones que podrían ser posibles con la conexión 5G: desde llamadas telefónicas en holograma hasta sistemas robóticos remotos para una cirugía de alta complejidad.

Eso ayudará a impulsar la demanda de los semiconductores, una bendición para Samsung Electronics y SK Hynix, los dos mayores productores de chips de memoria del mundo.

Aún así, las empresas de tecnología de Corea del Sur están conscientes de que la ventaja de ser los primeros en actuar es poco probable que sea decisiva. “Está claro que no seremos los únicos fabricantes de teléfonos 5G”, dice Cheun Kyung-whoon, jefe del equipo de investigación de comunicaciones de Samsung Electronics. “Pero esperamos mantenernos en la vanguardia. Para 2020 podríamos ser una empresa totalmente diferente”.

Las ambiciones de Corea del Sur por el 5G también dependerán de los desarrollos tecnológicos de empresas extranjeras en áreas donde les falta experiencia, particularmente en los chips baseband que procesan la información de radio, donde la estadunidense Qualcomm es la empresa dominante. Hasta el momento, Qualcomm ha limitado su inversión en tecnología 5G.

“Es el resultado del pensamiento lógico”, admite Choi. “Qualcomm está ganando mucho dinero con la tecnología 4G actual”.

El DATO

1,400 mdd

Reducción de inversión en bienes de capital que suman las firmas surcoreanas.

4

Reducción en dólares de la tarifa para usuarios de 3G de 2010 a 2012 en Corea del Sur.