El revuelo por Piketty

 Algunas de las primeras reseñas publicadas en Estados Unidos describían a Piketty como "un oscuro economista académico francés".
El capital en el siglo XXI de Thomas Piketty
El capital en el siglo XXI de Thomas Piketty (Cortesía)

A fines de noviembre el Fondo de Cultura Económica publicó la versión en español del muy esperado y comentado libro de Thomas Piketty, "El capital en el siglo XXI". Pero, ¿quién es este autor y por qué su libro ha causado tanto furor en el mundo angloparlante? Algunas de las primeras reseñas publicadas en Estados Unidos describían a Piketty como "un oscuro economista académico francés", donde ninguno de los términos utilizados era dicho en tono positivo y ni siquiera neutral. Así es, para algunos lectores norteamericanos Piketty representaba una especie de autor subversivo, que hablaba de temas tan espinosos y desagradables como la desigualdad y las consecuencias del capitalismo, y que era el autor de un libro con un título reminiscente del marxismo.

Las razones del encono en contra de Piketty no eran triviales. Piketty escribió una obra dedicada a tratar de entender al capitalismo y sus consecuencias, reales y potenciales. Su obra describe de manera detallada cómo una de las características esenciales del capitalismo actual es la tendencia a la concentración del ingreso y de la riqueza. Para hacerlo se dedicó durante 15 años, junto con varios coautores, a compilar y procesar múltiples series estadísticas que le permitieran analizar las tendencias de largo plazo del capitalismo. Sus resultados sugieren que una tendencia intrínseca a este sistema económico es que las riquezas (o el capital) tienden a concentrarse en un grupo muy pequeño de la población debido a que los rendimientos del capital superan al crecimiento económico promedio. Este análisis tuvo un eco muy profundo en Estados Unidos y el Reino Unido por una razón muy simple: en ambos lugares es en donde se observa de manera más clara dicha tendencia. En ambos casos la participación de 1% (o incluso de 0.1%) más rico ha aumentado de manera muy notable en las últimas décadas.

Eso era justamente lo que criticaban y cuestionaban los del movimiento Occupy Wall Street en Estados Unidos: los enormes contrastes entre 99% menos rico de la población y 1% restante. En ese sentido, el libro de Piketty vino a representar una explicación analítica y detallada de esta tendencia y a justificar de alguna manera las demandas redistributivas de amplios segmentos de la población.

Pero no se piense que el libro de Piketty sólo es interesante o relevante para los lectores de países desarrollados. Este libro está llamado a ser uno de los libros más importantes en las ciencias sociales de las últimas décadas. El libro muestra cómo el ascenso del Estado Social (un concepto más amplio que el Estado del Bienestar) fue lo que detuvo y revirtió parte de la enorme concentración de la riqueza que se observaba en muchos países desarrollados a principios del siglo XX. Piketty se esfuerza a lo largo de todo el libro por mostrar que este proceso redistributivo no fue natural ni inherente al capitalismo, sino que más bien fue un periodo atípico, una aberración en parte explicable por los cambios políticos asociados a las dos guerras mundiales. En la última parte del libro Piketty insiste en que si no hacemos nada para cambiar el estado actual de las cosas, la inevitable tendencia a la concentración del ingreso y de la riqueza continuará, lo que incluso puede afectar el proceso democrático. Es esto precisamente lo que algunos consideran erróneamente como subversivo de parte de Piketty. No han terminado de entender que Piketty no pretende acabar con el capitalismo, sino que más bien trata de salvarlo de sus propias fuerzas.