Hallan el sistema planetario más antiguo de la Vía Láctea

La estrella principal, bautizada Kepler-444, tiene 11.2 millones de años; es 25 por ciento más pequeña que el Sol y está a 117 años luz.
Sus planetas se asemejan en medidas a Mercurio y Venus.
Sus planetas se asemejan en medidas a Mercurio y Venus. (Peter Devine/AP)

Washington

Un equipo internacional de astrónomos descubrió el sistema planetario más antiguo que se conozca hasta el momento en nuestra galaxia, con 11 mil 200 millones de años, que dio origen a cinco planetas parecidos a la Tierra.

“Nunca hemos visto nada igual. Una estrella tan vieja con un número tan alto de pequeños planetas; esto la hace muy especial”, dijo Daniel Huber, astronomo de la Universidad de Birmingham en Gran Bretaña y uno de los responsables del hallazgo.

El descubrimiento fue posible gracias al telescopio Kepler y fue publicado por la revista especializada The Astrophysical.

El antiguo sistema planetario fue bautizado Kepler-444, una estrella 25 por ciento más pequeña que el Sol y por tanto menos caliente, señalaron los cientificos.

A su alrededor orbitan cinco planetas de diámetros que varían entre 0.4 y 0.7 veces el de la Tierra, medidas que se asemejan a los planetas Mercurio o Venus.

Durante cuatro años los cientificos de las universidades de Birmingham, en Reino Unido, Iowa, en EU y Sidney, en Australia, se dedicaron a analizar las observaciones del telescopio orbital Kepler, lanzado por la agencia espacial estadunidense NASA en marzo de 2009, el cual se encuentra a 149.5 millones de kilómetros de la Tierra.

El telescopio descubrió una “luz muy brillante” que resultó ser la estrella y que “puede ser vista fácilmente sin prismáticos”, resaltó Steve Kawaler, coautor del estudio y profesor en la Universidad de Iowa.

“Este es uno de los sistemas más antiguos de la galaxia”, afirmó Kawaler, quien explicó que Kepler-444 es una estrella de primera generación, que con sus 11.2 millones de años de antigüedad casi triplica la edad del Sol, cuyo origen se remonta a hace 4.5 mil millones de años.

Kepler-444 está a una distancia de 117 años luz de la Tierra (un año luz equivale a 9 millones 460 mil 730 kilómetros) y se trata del sistema planetario más antiguo de toda la galaxia.

No obstante, los exoplanetas están muy cerca de su estrella, a distancias que los vuelven demasiado calientes y por tanto no habitables por los humanos, suponiendo que fuera posible hacer tal viaje, señalan astrónomos.

“Ahora sabemos que se han formado planetas del tamaño de la Tierra durante casi toda la existencia del universo”, escribió Tiago Campante, de la Universidad de Birmingham y principal autor del estudio.

“Esto significa que hay posibilidad de que exista vida antigua en la galaxia”, comentó.

El descubrimiento abre el camino para una mayor comprensión de la formación de los primeros planetas en la galaxia, señala el el profesor Huber.

De hecho, cuando Kepler-444 se formó, el universo, que tiene 13 mil 800 millones de años, era aún relativamente joven.

Según los cientificos, la antigüedad del sistema descubierto muestra que los planetas habían comenzado a formarse y girar alrededor de estrellas hace casi 7 mil millones de años, mucho antes de que el Sistema Solar comenzara a formarse.

Cohetes a la aurora

Por otro lado, la NASA informó que cuatro de sus cohetes sonda despegaron media hora después de que comenzara la aurora boreal para visualizar y estudiar las turbulentas corrientes aéreas en las capas superiores de la atmósfera.

Dos de los cohetes formaban parte de un esfuerzo del Instituto Geofísico Rich Collins de la Universidad de Alaska Fairbanks para medir las turbulencias.

El centro señaló que los otros dos cohetes, dirigidos por Miguel Larsen, de la Universidad de Clemson, despidieron un vapor visible para ayudar a los investigadores a visualizar turbulencias a una altura de unas 60 millas sobre la superficie.