Pesan una estrella usando relatividad de Einstein

Investigadores de la NASA midieron la masa de una estrella enana blanca usando un método planteado teóricamente por Einstein hace más de cien años.
El telescopio Hubble calculó la masa de una estrella enana blanca.
El telescopio Hubble calculó la masa de una estrella enana blanca. (SciTechDaily)

Austin

Un equipo internacional de astrónomos midió con el telescopio espacial Hubble la masa de una estrella usando la Teoría de la Relatividad de Albert Einstein, un anhelo "imposible" del físico alemán.

Los investigadores del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STSCI) de la NASA en Baltimore (Maryland, EU) midieron la masa de una estrella enana blanca, un remanente estelar frío, analizando cuánto desvió la luz de una estrella detrás de ella, tal como describió Einstein hace más de cien años.

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"Esta técnica abre una nueva ventana sobre un nuevo método para determinar la masa de una estrella, un dato muy importante para saber, por ejemplo, los años de vida que le quedan", explicó el investigador del STSCI Kailash Sahu.

Concretamente, el equipo liderado por Sahu observó el sistema estelar Stein 2051B, que tiene una enana blanca y está a unos 17 años luz de la Tierra, cuando pasó frente a una estrella. Durante la alineación, la gravedad de la enana blanca dobló la luz de la estrella lejana, haciéndola aparecer desplazada aproximadamente 2 milésimas de segundo desde su posición inicial, una variación tan pequeña que equivale a observar una hormiga caminar a más de 2,400 kilómetros de distancia.


Space Telescope Science Institute

"Este método de microlente es una manera muy independiente y directa de determinar la masa de una estrella", apostilló Sahu, quien indicó que este experimento es como colocar la estrella en una báscula: la deformación es análoga al movimiento de la aguja.

Mediante la medición de la deflexión, los astrónomos de Hubble calcularon que la masa de la estrella enana es aproximadamente el 68 por ciento de la masa del Sol, un resultado que coincide con las predicciones teóricas.

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Propuesta en 1915, la Teoría de la Relatividad General de Einstein describe cómo los objetos deforman el espacio, que sentimos como gravedad. La teoría fue verificada experimentalmente cuatro años más tarde, cuando un equipo liderado por el astrónomo británico Sir Arthur Eddington midió cuánto la gravedad del Sol desvió la imagen de una estrella situada de fondo mientras su luz rozaba el Sol durante un eclipse solar, un efecto llamado microlente gravitatorio.

Los astrónomos usan este efecto para ver imágenes magnificadas de galaxias lejanas o, a una distancia más cercana, para medir pequeños cambios en la posición aparente de una estrella en el cielo.

Sin embargo, los investigadores tuvieron que esperar un siglo para construir telescopios lo suficientemente potentes como para detectar este fenómeno de deformación gravitacional causado por una estrella fuera de nuestro sistema solar.

De hecho, la cantidad de deflexión es tan pequeña que sólo la nitidez del Hubble podría medirla. "La deflexión observada es minúscula, cerca de mil veces más pequeña que la que Eddington predijo", detalló Sahu.

"Este estudio abre un nuevo capítulo para determinar las masas estelares, y funciona también para las estrellas aisladas", concluyó el astrónomo. 


FM