Nuevas imágenes de Plutón revelan que tiene montañas heladas

Las montañas tienen una elevación de 3 mil 400 metros, casi la misma altitud que la ciudad boliviana de La Paz; las fotos muestran además que el planeta enano está geológicamente activo.

Miami

Plutón tiene cordilleras heladas en su superficie. Es una de las primeras revelaciones de las fotografías en alta definición que envía desde este miércoles la sonda New Horizons de la NASA, tras su histórico paso por el planeta helado.

Las montañas tienen una elevación de 3 mil 400 metros, detalló la agencia espacial estadunidense. Esto es, casi la misma altitud de la ciudad boliviana de La Paz.

Los científicos también quedaron asombrados al ver de cerca una región de Plutón que no muestra ninguna señal de haber sido golpeada por meteoros, a pesar de que el planeta enano reside en el caótico Cinturón de Kuiper, una zona más allá de Neptuno llena de residuos cósmicos que constantemente azotan a Plutón y sus cinco lunas.

La NASA también informó que los hallazgos hechos gracias a New Horizons muestran que Plutón está geológicamente activo y que contiene zonas que, en términos astronómicos, son bastante jóvenes: tal vez de menos de 100 millones de años. Esto es apenas una fracción de la edad del Sistema Solar, que nació hace 4 mil 500 millones de años.

"Podría estar activo en este momento", dijo John Spencer, uno de los científicos del proyecto.

La primera vez que los científicos vieron un fenómeno geológicamente activo fue Tritón, una luna de Neptuno examinada por el Voyager 2 en los años '80 y que prácticamente no tenía impactos de meteoritos.

"Ahora que hemos establecido que estos pequeños planetas pueden ser muy activos tras mucho tiempo, creo que muchos geofísicos empezarán de cero para tratar de entender cómo exactamente es esto posible", dijo el principal investigador de la misión, Alan Stern.

"El lecho de roca que forma estas montañas tiene que estar hecho de H2O, de agua-hielo", dijo Stern.

Hay muchos otros tipos de hielo en la superficie de Plutón, pero son formados a partir del nitrógeno, del metano y del monóxido de carbono. Y "no se pueden hacer montañas a partir de eso. Sería demasiado blando", explicó Spencer a los periodistas.

La NASA también anunció que la región del planeta que tiene forma de corazón será bautizada como Clyde Tombaugh, en memoria del astrofísico que en 1930 descubrió desde el observatorio Lowell en Arizona el punto de luz que hoy llamamos Plutón.

También como homenaje al descubridor, la New Horizons llevó sus cenizas durante los nueve años y medio de travesía y los 4 mil 828 millones de kilómetros recorridos en esta misión con el objetivo de arrojar luz sobre un planeta que es un auténtico enigma para los investigadores. Gracias a esta misión, ya se sabe que Plutón es 80 kilómetros más ancho y tiene 2 mil 370 kilómetros más de diámetro de lo que se pensaba.

Así, Plutón es más grande que Eris, uno de los cientos de miles de mini planetas y objetos situados más allá de Neptuno en la región denominada Cinturón de Kuiper.

Sobrevuelo histórico

La sonda no tripulada New Horizons, de 700 millones de dólares y del tamaño de un piano, estuvo casi todo el martes tomando fotos y recogiendo datos de Plutón, cuando pasó a solo 12 mil 430 kilómetros de su superficie.

Estas imágenes, que incluyen datos a color del planeta enano y de algunas de sus cinco lunas, tienen diez veces más detalles de los que se habían conseguido hasta ahora.

Otras imágenes reveladas el miércoles mostraron que Caronte, la mayor luna de Plutón, tiene su propio cinturón de valles y montañas que se extiende a lo largo de 960 kilómetros sobre su superficie.

"Caronte nos hizo alucinar cuando nos llegó la imagen hoy", dijo la científica adjunta del proyecto, Cathy Olkin. "Es un pequeño mundo lleno de cañones profundos, depresiones, acantilados y zonas oscuras que todavía son un poco un misterio para nosotros".

Desde la misión Voyager 2 de la Nasa, que rozó Neptuno en 1989, ninguna otra nave había visitado un sistema planetario.

Plutón, que fue considerado por mucho tiempo el planeta más distante del Sistema Solar hasta que fue reclasificado como planeta enano en 2006, nunca antes había sido explorado.

Previamente, fotos tomadas desde la sonda habían revelado que el planeta enano tiene una superficie llena de curiosidades: desde una imagen oscura con forma de ballena hasta una brillante silueta clara que parece un corazón.

Pero qué cosa son estas formas, o qué tipo de terreno representan, es aún un misterio.

Las imágenes divulgadas el miércoles tienen una resolución de cerca de 100 metros por píxel.

Según John Grunsfeld, administrador asociado de la misión científica de la Nasa, conocer detalles de Plutón ha capturado la atención del público porque revela novedades sobre el origen de la Tierra y genera preguntas mayores, como por ejemplo si es posible la vida extraterrestre.