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Miércoles , 19.09.2018 / 04:03 Hoy

Misión de la NASA a asteroide se inspira en vaso desechable

Osiris-REx, que buscará recolectar polvo espacial y traerlo a la Tierra, será lanzada el 8 de septiembre en un cohete 'Atlas V' desde Cabo Cañaveral, EU.

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La agencia espacial estadunidense NASA lanzará en septiembre una misión a un asteroide cuyo instrumento principal es un aparato capaz de revelar el origen de la vida en nuestro sistema solar inspirado en un simple vasito de plástico desechable.

El invento viajará al espacio a bordo de la primera misión robótica de Estados Unidos a un asteroide con el objetivo de recoger polvo estelar de miles de millones de años en la misión de la NASA Osiris-REx, en la cual invertirán alrededor de 800 millones de dólares.

La nave no tripulada viajará con destino a Bennu, un asteroide cercano a la Tierra, para recolectar muestras que ayuden a revelar cómo los elementos necesarios para crear vida —como carbón y hielo— llegaron al planeta.

"Estamos en busca de muestras que daten el nacimiento de nuestro sistema solar", explicó Dante Lauretta, el investigador principal de Osiris-REx, de la Universidad de Arizona.

La nave, que pesa 2 mil 87 kilogramos y tiene el tamaño de una camioneta SUV, será lanzada el 8 de septiembre abordo de un cohete Atlas V desde Cabo Cañaveral, Florida. Será hasta 2023 cuando retorne a la Tierra con su tesoro de polvo espacial.

Inspiración casera

A diferencia de la misión europea Rosseta, la nave de la NASA no aterrizará sobre el asteroide, sino que chocará levemente contra su superficie durante algunos segundos para recoger el polvo. El gran desafío de la misión es la gravedad cero, pues ante la ausencia de esa fuerza el dispositivo puede esparcir el polvo en lugar de recolectarlo.

Este problema motivó hace años al ingeniero Jim Harris a practicar una técnica de aspiración revertida en la entrada de su casa. Colocó un vaso desechable de plástico boca abajo en el suelo, con agujeros estratégicamente colocados. Luego utilizó un compresor de aire para soplar a través de la base del vaso.

La suciedad salió a través de los hoyos en el vaso y fue recolectada en un contenedor externo. Harris llamó a su invento Tagsam.

"En los últimos diez años se ha recorrido un largo camino, desde un vaso descartable en la entrada de una casa a lo que vemos ahora", dijo Rich Kuhns, director del programa Osiris-REx, de la firma Lockheed Martin Space Systems, en Denver, Estados Unidos.

Tagsam tiene el objetivo de volver a la Tierra con más material que el recolectado en una misión similar de la agencia japonesa de exploración espacial en 2003.

La misión Hayabusa enfrentó algunas dificultades e incluso hizo un aterrizaje forzoso en la superficie de su objetivo, pero logró regresar con poco menos de un miligramo de material del asteroide Itokawa en 2010.

La nave de la Nasa está diseñada para colectar un mínimo de 60 gramos, pero las pruebas indican que tiene un promedio de 300 gramos de recolección.

La muestra de polvo será tomada en julio de 2020 para que la nave tenga tiempo de estudiar de cerca al asteroide y que los científicos elijan la mejor región para la recolección, explicó Gordon Johnston, encargado del programa de la Nasa.

"Nos acercaremos a Bennu, lo mapearemos, lo orbitaremos, lo estudiaremos y elegiremos el lugar más seguro e interesante científicamente para recoger polvo antes de ingresar e intentar tomar la muestra", dijo Johnston.

Origen de la vida

"Tres cuartos de la muestra serán apartados para futuros investigadores, para buscar respuestas a interrogantes que no nos hemos planteado", indicó Johnston.

La NASA también prometió 4 por ciento de la muestra a su mayor aliado en este esfuerzo, Canadá, y 0.5 por ciento a Japón.

Gran parte del diseño del Osiris-REx está basado en la misión Stardust de 1999, la cual regresó a Tierra con material cósmico de la cola de un cometa distante.

"Stardust nos dijo mucho de los cometas, que se forman en la parte externa del Sistema Solar", comentó Lauretta.

La NASA escogió Bennu de entre medio millón de asteroides conocidos en el Sistema Solar porque tiene el tamaño adecuado, es fácil de llegar y contiene polvo cósmico rico en carbón de billones de años atrás, explicó Christina Richey, científica adjunta del programa.

"Estamos hablando del inicio de la formación de nuestro Sistema Solar. Tal vez de los precursores de la vida en la Tierra o en otro lugar", señaló la experta.

La roca espacial es más alta que la torre Eiffel y pasa cerca de la Tierra cada seis años, orbitando al Sol casi a la misma distancia que la Tierra. "Bennu es el asteroide más estudiado pero aún no ha sido visitado por una nave", concluyó Richey.

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