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Viernes , 22.06.2018 / 18:36 Hoy

Estrógenos, contaminante emergente en cuerpos de agua

Científicos del Instituto de Biotecnología de la UNAM analizan la oxidación enzimática para que esas hormonas puedan ser biodegradables, solubles y que los hongos o bacterias las puedan procesar.

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Milenio Digital

Las mujeres producen estrógenos, pero también se utilizan en ciertos medicamentos, como los tratamientos de reemplazo hormonal o por infertilidad, por lo que se ha detectado su presencia en concentraciones muy bajas —nanogramos por litro— en cuerpos de agua como lagos, ríos y mantos freáticos, señaló Marcela Ayala, investigadora del Instituto de Biotecnología de la UNAM.

El problema es que aun en estas bajas concentraciones producen efectos adversos sobre los organismos; por ejemplo, pueden resultar en la feminización de peces, e incluso producir impacto transgeneracional. "Esos efectos se presentan a largo plazo", explicó la científica.

Situación preocupante

La situación es preocupante porque significa que se seguirán acumulando y "el reto ahora es averiguar cómo nos vamos a deshacer de ellos, cómo los vamos a degradar", señaló la investigadora en un comunicado de la UNAM.

Ante ello, Ayala y su equipo de colaboradores estudian la oxidación enzimática, en particular de los estrógenos. "Al oxidar un compuesto se puede volver más biodegradable; al hacerse más soluble en agua está más disponible para que hongos o bacterias lo conviertan en productos inocuos", explicó.

Para degradar los contaminantes evalúan diferentes enzimas óxidorreductasas, tales como peroxidasas, lacasas y algunas halogenasas.

A través de algunas herramientas teóricas, los universitarios identifican en qué sitio la enzima sería proclive a oxidarse, luego hacen mutaciones para eliminar esos aminoácidos y sustituirlos por otros que sean menos susceptibles. "La idea es probar que las enzimas modificadas son más estables durante la reacción", detalló la especialista.

Debido a que los contaminantes emergentes se encuentran en concentraciones muy bajas, otro reto es la toma y concentración —hasta en mil veces— de las muestras para su estudio con métodos tradicionales, como cromatografía, pero también es una oportunidad de desarrollar nuevos métodos de detección.

Por ello, junto con un alumno de maestría, la experta también desarrolla un biosensor basado en una proteína que reconoce en el cuerpo a los estrógenos; su ventaja sería la sensibilidad a bajas concentraciones y no se requeriría concentrar la muestra.

"Tratamos de hacer fusiones entre esa proteína, que es el receptor de estrógenos, y unas proteínas fluorescentes, de manera que cuando la hormona esté presente se detecte una señal de fluorescencia", explicó la investigadora.

Problema inadvertido

En el ambiente existen contaminantes llamados emergentes; provienen de diferentes productos y cuando comenzaron a usarse nadie imaginó que se convertirían en un problema de contaminación. Ese es el caso de cientos de compuestos presentes en medicamentos o productos de uso personal, como champú, jabón o pasta de dientes.

Su acumulación en el ambiente, descubierta hace 10 o 15 años, no alcanza todavía concentraciones que provoquen toxicidad en los organismos, pero sí tiene efectos a largo plazo; un ejemplo es el de los estrógenos, explicó Ayala.

Las hormonas llegan a los cuerpos de agua cuando se desechan en la orina o mediante medicamentos caducos que se tiran al drenaje, indicó la científica. Además, se ha encontrado que algunos de estos contaminantes se mantienen en las mismas concentraciones en aguas industriales o de uso doméstico ya tratadas.

A ello se suma que en México se desconoce de qué tamaño es el problema; no ha habido un esfuerzo sistemático para determinar cuáles contaminantes emergentes se acumulan, dónde están presentes, o en qué concentraciones.

En ese tema "hay una gran necesidad de investigación y de generar información específica sobre la situación en el país; ésta es una oportunidad para proponer soluciones desde la ciencia básica, de generar herramientas que permitan detectar estos contaminantes y así poder realizar una especie de inventario, hasta proponer estrategias biotecnológicas para su remoción", finalizó Ayala.

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