Plutón tiene ríos de hielo similares a los de la Tierra

Los científicos detectan una capa de neblina de 130 kilómetros en su superficie, lo que supera sus propias expectativas; la NASA sube a internet videos sobre el acercamiento a ese planeta.
La nueva imagen del planeta enano muestra los rayos del Sol tocando la atmósfera y su halo de neblina.
La nueva imagen del planeta enano muestra los rayos del Sol tocando la atmósfera y su halo de neblina. (Especial)

Florida

El equipo de científicos de la NASA responsable de la sonda espacial New Horizons, la cual pasó cerca de Plutón la semana pasada, difundió nuevas imágenes de ese planeta enano inexplorado y también dieron a conocer información nueva sobre el avistamiento de neblina en la atmósfera, además de la presencia de ríos de hielo, los cuales son similares a los de la Tierra.

“Sabíamos que una misión a Plutón podría traer algunas sorpresas, y ahora —10 días después de la máxima aproximación— podemos decir que nuestra expectativa ha sido más que superada”, destacó John Grunsfeld, uno de los directores adjuntos de la NASA.

“Con hielos que fluyen, la química de la superficie exótica, cordilleras y vastas neblinas, Plutón está mostrando una diversidad de geología planetaria que es realmente emocionante”, señaló el científico en un comunicado difundido por la agencia espacial estadunidense.

Los especialistas detallaron que en el planeta enano pudieron detectar capas de neblina en la atmósfera que se caracteriza por tener un grosor de aproximadamente 130 kilómetros por encima de la superficie de Plutón, mucho más de lo que ellos habían previsto.

Hasta ahora los científicos habían calculado que las temperaturas en Plutón serían demasiado cálidas para que se formaran nieblas a altitudes mayores de 30 kilómetros por encima de su superficie.

La NASA detalló que éstas se dividen en dos capas; una de aproximadamente 80 kilómetros y la otra de 50 kilómetros.

Apenas siete horas después de la máxima aproximación, New Horizons dirigió su instumento Long-Range Reconnaissance Imager (Lorri) —cámara de alta resolución y gran alcance— de vuelta aPlutón y tomó una fotografía cuando la luz del Sol rozaba la atmósfera del planeta, la cual reveló neblina por encima de la superficie. Un análisis preliminar de la imagen muestra dos capas distintas de bruma.

También se explicó que esta bruma podría ser la que ocasiona el color rojizo de Plutón.

“Las nieblas detectadas en esta imagen son un elemento clave en la creación de los complejos compuestos de hidrocarburos que dan a la superficie de Plutón su tono rojizo”, afirmó en el comunicado Michael Summers, un coinvestigador de New Horizons en la Universidad de George Mason en Fairfax, Virginia.

Los modelos sugieren que las brumas se forman cuando la luz solar ultravioleta del Sol rompe las partículas de gas metano,  un hidrocarburo presente en la atmósfera de Plutón.

Alan Stern, el principal investigador para New Horizons en Boulder, Colorado, describió el entorno como “una atmósfera extraterrestre” de una “increíble belleza”.

“Vamos a necesitar nuevas ideas para averiguar lo que está ocurriendo”, señaló Summers.

En cuanto a sus increíbles flujos de hielo, detallaron que parecen haberse formado muy recientemente: surgieron apenas pocas decenas de millones de años antes.

También detallaron que hace un frío extremo, de menos 229 grados Celsius, por lo que el hielo de agua no podría moverse por sí solo; sin embargo, los especialistas dicen que el nitrógeno helado y otras sustancias que se cree que hay en Plutón serían geológicamente suaves y, por lo tanto, capaces de fluir como los glaciares de la Tierra.

La misión New Horizons también encontró evidencia de helados y exóticos ríos que fluyen a través de la superficie de Plutón y los signos reveladores de reciente actividad geológica.

Las nuevas imágenes muestran detalles fascinantes dentro de la llanura del tamaño de Texas, informalmente llamadas Sputnik Planum, que se encuentra dentro de la mitad occidental de la zona con forma de corazón.

Allí, en una capa de hielo aparece claramente lo que fue un afluente —y todavía puede estar fluyendo— de una manera similar a los glaciares en la Tierra.

“Solo hemos visto superficies, como las de Plutón, en planetas activos como la Tierra y Marte”, destacó el coinvestigador de la misión John Spencer.

La NASA informó que los videos  de Plutón se encuentran en su sitio web o en el link: http://go.nasa.gov/1MMEdTb.

La misión New Horizons continuará enviando datos a la Tierra hasta finales de 2016.