IBM ofrece sistema en "nube" para combatir cáncer cerebral

El programa informático puede analizar los genes de un tumor y comparar la información con investigaciones científicas para escoger el mejor tratamiento.
Robert Darnell, presidente y director científico del NYGC, explicó que es su proyecto más ambicioso.
Robert Darnell, presidente y director científico del NYGC, explicó que es su proyecto más ambicioso. (Especial)

Nueva York

La compañía estadunidense IBM, en colaboración con el Centro de Genoma de Nueva York (NYGC, por su sigla en inglés), desarrolló un sistema informático que procesa información genética y estudios científicos en la nube con el propósito de encontrar un tratamiento personalizado para un tipo específico de cáncer de cerebro, aunque contemplan que en un futuro servirá para diversas enfermedades.

La firma informática especificó en un comunicado que su sistema de computación llamado Watson inicialmente será utilizado en sociedad con el centro de investigación genética de Nueva York en un proyecto piloto para ayudar a encontrar el tratamiento idóneo para el glioblastoma multiforme, conocido como GBM, que es el tipo de cáncer cerebral en adultos más común y también el más agresivo.

De acuerdo con el NYGC, en Estados Unidos el promedio de supervivencia de un paciente con ese tipo de cáncer es de 12 a 14 meses y la enfermedad mata a 13 mil personas cada año en ese país.

Los médicos que trabajan en el proyecto empezarán con una muestra de 20 pacientes, harán la secuencia de su ADN y después alimentarán la información en el sistema para que este determine los mejores métodos de tratamiento, detallaron en el boletín.

Poco tiempo

“Los médicos tienen muy poco tiempo y carecen de las herramientas necesarias para ofrecer tratamientos a sus pacientes con base en su ADN”, señaló IBM.

“El tiempo no te ayuda cuando tienes glioblastoma y es allí donde entra a trabajar Watson”, afirmó ayer el doctor Robert Darnell, presidente, director general y director científico del NYGC, al anunciar el acuerdo con IBM.

Como parte de la prueba clínica, el NYGC (consorcio sin fines de lucro de académicos, funcionarios médicos e industriales), trazará la secuencia del ADN de pacientes con glioblastoma y después usará Watson para combinar los datos con información clínica a fin de determinar el mejor tratamiento.

“Esta iniciativa pretende crear oportunidades que ayuden a los médicos a llevar la promesa de la medicina genómica personalizada a los pacientes”, indicó el comunicado.

El aspecto singular del sistema es que no está instalado en las computadoras y programado como otros; en vez de depender de la información con que se le alimenta, Watson aprende leyendo en la nube (en internet) vastas cantidades de información en diversas bases de datos y combinándola con los resultados de investigaciones científicas anteriores, lo que le permite  hallar respuestas al perfil específico de cada paciente.

Estas características lo hacen ideal para los trabajos con datos muy numerosos en terrenos como el cuidado de la salud, pero el sistema también tiene aplicaciones en otros ámbitos, como las finanzas.

John Kelly, vicepresidente ejecutivo y director de Investigaciones de IBM, dijo que existe una gran cantidad de datos relativos a la secuencia de ADN, que deben ser combinados con todos los datos clínicos involucrados en el caso de cada paciente en particular.

La cantidad de información resultante es tan amplia, que es imposible que un ser humano pueda manejarla y analizarla, por lo que Darnell confió en que Watson acelere el tiempo que toma a los pacientes determinar un plan de tratamiento para un paciente.

Computadoras y ADN

“Cuando estudiaba para mi posdoctorado en biología molecular en los 80 trabajé sin descanso durante un año en un laboratorio para secuenciar apenas 140 pares de bases (tiamina, citocina, guanina y adenina) de genes. Hoy, usando el equipo más avanzado, podemos secuenciar 65 millones de pares en un segundo”, recordó Darnell en un texto que escribió a propósito del convenio con IBM.

“El proyecto Watson es el más ambicioso que tenemos. Está diseñado para resolver un dilema: las capacidades de las máquinas de secuenciación están compitiendo por delante de la nuestra para aprovechar útilmente los datos que producen. Los ensayos clínicos suelen durar años y costar muchos millones de dólares. Eso es demasiado lento y demasiado caro”, aseguró el especialista.

Con el sistema de IBM cualquier médico (en el caso de la prueba piloto los neurooncólogos), podrá beneficiarse de un sistema que analiza tanto los genes como los estudios científicos disponibles para elegir el tratamiento más adecuado sin tener que cotejar en persona tanta información.

“Por ejemplo, si Watson determina que la leucemia de un niño tiene características genéticas similares al melanoma, un fármaco para melanoma puede ayudar a reducirle el tumor”, detalló Darnell.

Además, mientras un equipo de médicos e investigadores puede hacer el mismo trabajo, aunque a un ritmo más lento, no hay recursos suficientes como para ayudar a todos. Pero Watson tiene el potencial de ser ajustado a escala y ayudar a muchos más pacientes, aseguró el especialista.

“Esta es la proverbial aguja en medio de un pajar enorme… Watson puede hacer en segundos lo que tomaría años a la gente. Y podemos hacerlo a un nivel realmente personal”, reiteró.

IBM ya estableció una sociedad similar con el Memorial Sloan-Kettering Cancer Center, donde también usan Watson para mejorar el tratamiento contra el cáncer.

Claves

"Watson"

- Este año la empresa IBM anunció que invertirá mil millones de dólares para dar a Watson su propia división comercial con sede en la ciudad de Nueva York.

- El sistema, bautizado en honor al fundador de IBM Thomas Watson, procesa múltiples algoritmos a gran velocidad para determinar con porcentajes cuál es la respuesta que tiene más posibilidades de ser correcta.

- Watson ganó fama en febrero de 2011 al vencer a dos campeones humanos en el concurso de preguntas Jeopardy! de la televisión estadunidense.