Grandes del siglo XX, a un clic de distancia

Por el programa radiofónico de la emisora WFMT, de Chicago, pasaron lo mismo Tennessee Williams que Mohamed Alí o Buster Keaton.
Autor de 'Giants of Jazz' y 'The Good War' —con el que ganó el Pulitzer en 1985—, Terkel dejó alrededor de 5 mil 600 programas grabados.
Autor de 'Giants of Jazz' y 'The Good War' —con el que ganó el Pulitzer en 1985—, Terkel dejó alrededor de 5 mil 600 programas grabados. (Especial)

México

Siempre me he visto a mí mismo como una persona incompleta y, en consecuencia, siempre he estado más interesado en mi propia clase de gente: que tiene problemas, que tiene que luchar por sus convicciones, para la que el impacto de la vida, la experiencia del día a día, es difícil, que está a punto de quebrarse... Ese es mi mundo, esa es mi gente. Y yo debo escribir sobre la gente que conozco".

Esas palabras son del dramaturgo Tennessee Williams en una entrevista radiofónica realizada en 1961 por Studs Terkel para la emisora de Chicago WFMT, días antes del estreno de La noche de la iguana en esa ciudad. El archivo es parte del patrimonio cultural que la emisora ha puesto en línea para los interesados en las grandes figuras del siglo XX.

De acuerdo con la página web studsterkel.wfmt.com, el Archivo Radiofónico Studs Terkel es administrado por la Cadena de Radio WFMT de Chicago, junto con el Centro Studs Terkel para la Historia Oral del Museo de Historia de Chicago. Paulatinamente, los archivos de Terkel, que abarcan miles de entrevistas y programas, la mayoría transmitidos entre 1952 y 1997, estarán disponibles en esta página web de descarga gratuita, junto con imágenes, textos descriptivos y otros materiales de contexto.

El proyecto, apoyado por la Biblioteca del Congreso de Estados Unidos, el Museo de Historia de Chicago, Pop Up Archive y otras instituciones, incluirá alrededor de cinco mil archivos digitales. Terkel abarcó lo mismo a figuras del jazz, el blues, el folk, música clásica y del mundo, que novelistas, científicos, historiadores, artistas visuales, teóricos de la política y activistas, poetas, bailarines, cineastas, sociólogos y antropólogos, arquitectos y planeadores urbanos, líderes de movimientos sociales, filósofos, folcloristas y gente de la calle.

Autor de libros como Giants of Jazz y Division Street America y The Good War —con el que ganó el Premio Pulitzer Prize en 1985—, Terkel dejó alrededor de 5 mil 600 programas grabados, legados al Museo de Historia de Chicago. La digitalización ha sido realizada por la Biblioteca del Congreso.

El trabajo se inició en 2014 gracias a una beca que permitió crear un sitio en el que se podían escuchar los primeros 400 programas. En un artículo para Chicago Tribune, Rick Cogan escribe que "400 no son 5 mil 600. Llevaría escuchar ocho horas diarias durante 700 días y valdría la pena dedicarle ese tiempo".

El periodista recoge las impresiones de Tony Macaluso, director de contenidos de la Red Radiofónica WFMT: "Hay tantas cosas que incluso la gente que piensa que conoce a Studs se sorprenderá. Aun después de escuchar dos años de escuchar intensamente, todos estamos sorprendidos".

Quién pudiera jactarse de haber entrevistado a figuras tan importantes como los actores Buster Keaton y Shirley McLaine, el director de cine Woody Allen, el oceanógrafo Jacques Ives Cousteau, los escritores Allen Ginsberg, James Baldwin y Hunter S. Thompson, los líderes sociales César Chávez y Martin Luther King, los músicos Mahalia Jackson, Janis Joplin, Pete Seeger, Bob Dylan y Louis Armstrong.

El formato de las entrevistas dista mucho de ser acartonado y limitado pues, como registra Cogan, "son largas, inquisitivas, graciosas, conmovedoras y, usualmente, reveladoras". Enseguida cita a Bob Dylan, quien al hablar de su canción "A Hard Rain's Gonna Fall", afirma que no trata sobre la bomba atómica, como suele pensarse: "Solo es una lluvia fuerte, no es la lluvia radioactiva. En el último verso, cuando digo: 'Los perdigones de veneno están inundando sus aguas', significa todas las mentiras que se dice a la gente en sus radios y en sus periódicos".

Louis Studs Terkel (1912-2008), escritor, historiador, actor y creador radiofónico, a quien se llamaba "el mejor escucha del mundo", fue también un gran e imaginativo entrevistado. En la frase final de su participación en el ciclo Conversaciones con la Historia, de la Universidad de California en Berkeley, concluyó su presentación con esta frase: "Una cosa: supongo que quieren saber qué sensación tengo sobre la muerte. Ya tengo listo un epitafio. Y mi epitafio es simplemente este: 'La curiosidad no mató a este gato'".

En la página inicial de studsterkel.wfmt.com se pueden escuchar fragmentos de entrevistas con Buster Keaton, quien habla sobre el cine y la comedia; Simone de Beauvoir discute sobre feminismo y literatura; Maya Agelou se refiere a la vida de los afroamericanos; Muhammad Ali diserta sobre política y racismo, mientras Oliver Sacks se refiere al cerebro. Están allí, en la red.