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Jueves , 18.10.2018 / 17:35 Hoy

Sistema estelar lanza rayos cósmicos hacia la Tierra

El sistema Eta Carinae, que se encuentra a unos 7 mil 500 años de la Tierra, dispara partículas que llegan a la Tierra en forma de rayos cósmicos.
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Eta Carinae, el sistema estelar más luminoso y masivo en 10 mil años luz a la redonda, dispara partículas a altas energías, algunas de las cuales pueden llegar a la Tierra en forma de rayos cósmicos.

Así lo sugiere un nuevo estudio que utilizada datos del telescopio espacial NuSTAR de la NASA.


"Sabemos que las ondas expansivas de estrellas explosionadas pueden acelerar las partículas de rayos cósmicos a velocidades comparables a las de la luz, un impulso de energía increíble", dijo Kenji Hamaguchi, astrofísico del Goddard Space Flight Center de la NASA. "Procesos similares deben ocurrir en otros entornos extremos. Nuestro análisis indica que Eta Carinae es uno de ellos".

Eta Carinae, ubicada a unos 7 mil 500 años luz de distancia en la constelación sureña de Carina, es famosa por un estallido del siglo XIX que la convirtió brevemente en la segunda estrella más brillante del cielo. Este evento también expulsó una nebulosa masiva en forma de reloj de arena, pero la causa de la erupción sigue siendo poco conocida.

El sistema contiene un par de estrellas masivas cuyas órbitas excéntricas las acercan inusualmente cada 5.5 años. Las estrellas contienen 90 y 30 veces la masa de nuestro Sol y se acercan hasta a 225 millones de kilómetros de distancia.


"Ambas estrellas de Eta Carinae impulsan fuertes flujos de salida llamados vientos estelares", dijo el miembro del equipo Michael Corcoran, también de Goddard. "Dónde chocan estos vientos cambia durante el ciclo orbital, lo que produce una señal periódica en rayos X de baja energía que hemos estado rastreando durante más de dos décadas".

Para cerrar la brecha entre el monitoreo de rayos X de baja energía y las observaciones de Fermi, Hamaguchi y sus colegas recurrieron a NuSTAR, que puede enfocar rayos X de mucha mayor energía que cualquier telescopio anterior. 

Los investigadores dicen que la mejor explicación tanto para la emisión de rayos X como para la emisión de rayos gamma es la aceleración de los electrones en violentas ondas de choque a lo largo del límite de los vientos estelares en colisión. Los rayos X detectados por NuSTAR y los rayos gamma detectados por Fermi surgen de la luz de las estrellas, dado un gran impulso de energía por las interacciones con estos electrones.


Algunos de los electrones superrápidos, así como otras partículas aceleradas, deben escapar del sistema y tal vez algunos eventualmente vaguen hacia la Tierra, donde pueden detectarse como rayos cósmicos.

"Hace tiempo que sabemos que la región alrededor de Eta Carinae es la fuente de emisión energética en rayos X y rayos gamma de alta energía", dijo Fiona Harrison, investigadora principal de NuSTAR. "Pero hasta que NuSTAR pudo identificar la radiación, mostrar que proviene del binario y estudiar sus propiedades en detalle, el origen fue misterioso".


FM

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