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Puede haber vida en luna de Saturno; la ciencia sabe dónde

Astronomía

A pesar de las numerosas similitudes entre Titán y la Tierra, los científicos aún no han logrado identificar pruebas claras de vida, pero cada vez están más cerca.
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Un nuevo estudio sugiere que los grandes cráteres son las ubicaciones prioritarias para encontrar los bloques de construcción de la vida en la luna más grande de Saturno, Titán.

Titán es una extensión helada cubierta por moléculas orgánicas, con lagos líquidos de metano envueltos por una atmósfera espesa y nebulosa de nitrógeno y metano que plantea la pregunta: ¿por qué no hay vida en este extraño mundo similar a la Tierra?. 

Tal vez sea la temperatura de -179 grados Celsius en la superficie lo que probablemente evita que se produzcan reacciones bioquímicas. Pero permanece la duda: ¿hay algún lugar en Titán donde pueda haber esperanza de que se puedan formar biomoléculas, como los aminoácidos? Un equipo quería saberlo.

Utilizando imágenes y datos de la nave espacial Cassini y la sonda Huygens, científicos dirigidos por Catherine Neish —científica planetaria especializada en cráteres de impacto en la Universidad de Western Ontario— fueron en busca de los mejores lugares para buscar moléculas biológicas en la superficie de Titán y publican sus resultados en la revista Astrobiology.

El dato:
Química de la vida
La vida, tal como la conocemos, está basada en el carbono y utiliza agua líquida como disolvente.

La superficie de Titán tiene abundantes moléculas ricas en carbono (hidrocarburos) que —se ha demostrado— forman aminoácidos, los componentes básicos de las proteínas necesarias para la vida, cuando se exponen a agua líquida en simulaciones de laboratorio. 

Aquí radica el problema: Titán es demasiado frío para que el agua líquida esté presente en la superficie. Aunque este no es un escenario favorable para la formación de biomoléculas, hay esperanza. 

Las mediciones de radar de la Cassini, que orbitó Saturno durante 13 años, pudieron mirar a través de la atmósfera ópticamente gruesa de Titán, revelando el terreno de este mundo enigmático. 

Lo que se reveló fue inesperado: Titán está activo. El instrumento de radar de Cassini reveló lagos, dunas, montañas, valles fluviales y no muchos cráteres, lo que indica que hay procesos que resurgen el satélite y rellenan o erosionan cráteres más antiguos. 

Esta imagen infrarroja permite ver la superficie de la luna más grande de Saturno, Titán.

Con un paisaje tan familiar para la Tierra, ¿dónde estarían los mejores lugares para buscar señales de vida? Aunque los lagos de metano pueden haber parecido la opción obvia, Neish y sus colegas encontraron cráteres y criovolcanes (regiones donde el agua líquida entra en erupción desde debajo de la superficie helada de Titán) como los dos lugares más atractivos. Ambas características son prometedoras para derretir la corteza helada de Titán en agua líquida, un paso necesario para formar biomoléculas complejas

Pero Neish se decanta como prioridad inequívocamente cráteres, a pesar de que no haya tantos en Titán como en nuestra Luna. 

"Los cráteres realmente surgieron como el claro ganador por tres razones principales. "Una, es que estamos bastante seguros de que hay cráteres en Titán". 

El último punto —dice Neish— es que los cráteres de impacto deberían producir agua a una temperatura más alta que la de un criovolcán. El agua más caliente significa velocidades de reacción químicas más rápidas, lo que es prometedor para la creación de moléculas que dejen vivir.

Otra sitio habitable cerca de Saturno
Otro experimento reciente sugiere que Encélado —el sexto satélite más grande de Saturno— podría albergar organismos como los que existen en la Tierra.
Según la NASA, el satélite helado, de unos 500 km de diámetro, posee los tres elementos que hacen posible la vida en la Tierra: energía, agua y química.
En sus últimos años, Cassini detectó géiseres de gas en el polo sur de Encélado. En ellos hay dióxido de carbono, amoniaco y compuestos orgánicos como el metano, así como dihidrógeno, que permitirían la supervivencia de ciertos microorganismos.

ASS

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